הממשלה עדכנה את אומדן הביצועים של כלכלת ארה"ב ברבעון אפריל-יוני ואישרה את מה שדיווחה בחודש שעבר: שהכלכלה התכווצה במשך שני רבעונים רצופים.

וושינגטון (AP) – הממשלה עדכנה ביום חמישי את אומדן הביצועים של כלכלת ארה"ב ברבעון אפריל-יוני ואישרה את מה שדיווחה בחודש שעבר: שהכלכלה התכווצה לשני רבעונים רצופים.

שישה חודשים של התכווצות היא הגדרה לא רשמית שנמשכה זמן רב של מיתון. אבל שום דבר לא פשוט בכלכלה שלאחר המגפה. הצמיחה אולי שלילית, אבל שוק העבודה חזק. הכיוון של הכלכלה בילבל את קובעי המדיניות של הפדרל ריזרב וכלכלנים פרטיים רבים מאז שהצמיחה נעצרה במרץ 2020 כאשר COVID-19 תקף ו-20 מיליון אמריקאים נזרקו לפתע מהעבודה.

אפילו כשהכלכלה התכווצה במהלך המחצית הראשונה של השנה, המעסיקים הוסיפו 2.7 מיליון מקומות עבודה – יותר מאשר ברוב השנים שלמות לפני שהמגיפה פרצה. ביולי, הכלכלה הוסיפה יותר מחצי מיליון מקומות עבודה נוספים. שיעור האבטלה ירד ל-3.5%, שפל של חצי מאה. גיוס עובדים חזק ואבטלה נמוכה במיוחד אינם עולים בקנה אחד עם מיתון.

בעוד שרוב הכלכלנים – ויו"ר הפד ג'רום פאוול – אמרו שהם לא חושבים שהכלכלה נמצאת במיתון, חלק מהאנליסטים עדיין צופים שמיתון כלכלי יתחיל בהמשך השנה או הבאה.

כך או כך, האינפלציה נותרה קרובה לרמתה הגבוהה ביותר מזה ארבעה עשורים, אם כי עלויות הגז ומחירים אחרים פחתו בשבועות האחרונים. האינפלציה עדיין כה גבוהה שלמרות העלאות שכר שרבים קיבלו, כוח הקנייה של האמריקאים הולך ונשחק. הכאב מורגש באופן לא פרופורציונלי על ידי משקי בית בעלי הכנסה נמוכה ומשקי בית שחורים והיספנים, שרבים מהם נאבקים לשלם עבור דברים חיוניים בעלות גבוהה יותר כמו מזון, דלק ושכר דירה.

תוך כדי הלחצים הללו, הפד מעלה את שיעורי הריבית בקצב המהיר ביותר מאז תחילת שנות ה-80, ובכך מגדיל את עלויות ההלוואות עבור בתים ומכוניות ורכישות בכרטיסי אשראי. כתוצאה מכך, ללא קשר לשאלה אם החל מיתון באופן רשמי, האמריקנים החמיצו את הכלכלה.

אז איך, בדיוק, אנחנו יודעים מתי כלכלה נמצאת במיתון? הנה כמה תשובות לשאלות כאלה:

____

מי מחליט מתי התחיל מיתון?

מיתון מוכרז רשמית על ידי הלשכה הלאומית למחקר כלכלי בעל צלילים לא ברורים, קבוצת כלכלנים שוועדת ההיכרויות במחזור העסקים שלה מגדירה מיתון כ"ירידה משמעותית בפעילות הכלכלית שמתפרסת על פני הכלכלה ונמשכת יותר מכמה חודשים".

הוועדה רואה במגמות בגיוס עובדים כמדד מרכזי בקביעת מיתון. הוא גם מעריך נקודות נתונים רבות אחרות, כולל מדידות של הכנסה, תעסוקה, הוצאה מותאמת לאינפלציה, מכירות קמעונאיות ותפוקת מפעל. היא שמה משקל כבד על מקומות עבודה ומד של הכנסה מותאמת אינפלציה שאינה כוללת תשלומי תמיכה ממשלתית כמו ביטוח לאומי.

עם זאת, ה-NBER בדרך כלל לא מכריז על מיתון עד הרבה לאחר תחילתו, לפעמים עד שנה. כלכלנים רואים בעלייה של חצי נקודה בשיעור האבטלה, בממוצע על פני מספר חודשים, כסימן האמין ביותר מבחינה היסטורית לשפל.

האם שני רבעים ישרים של התכווצות כלכלית שווים מיתון?

זה כלל אצבע נפוץ, אבל זה לא הגדרה רשמית.

ובכל זאת, בעבר, זה היה אמצעי שימושי. מייקל סטריין, כלכלן ב-American Enterprise Institute הנוטה לימין, ציין שבכל אחת מ-10 הפעמים האחרונות שהכלכלה התכווצה במשך שני רבעונים רצופים, נוצר מיתון.

ובכל זאת, כלכלנים רבים מפקפקים בכך שאנו נמצאים כעת במיתון. ראשית, ישנו שוק העבודה האיתן. מצד שני, האמריקאים עדיין מבזבזים, אם כי בצורה פושרת יותר. למרות שרכישות של סחורות כמו מכשירי חשמל ורהיטים ירדו, ההוצאות על שירותים, כמו נסיעות וארוחות ערב בחוץ, ממשיכות לעלות, מה שמצביע על כך שמיליוני צרכנים יוצאים יותר.

___

האם הרבה אנשים לא חושבים שמיתון מתקרב?

כן, כי אנשים רבים מרגישים כעת כבדים יותר מבחינה כלכלית. עם העליות השכר שגררו אחרי האינפלציה עבור רוב האנשים, מחירים גבוהים יותר עבור מוצרים חיוניים כמו דלק, מזון ושכר דירה שחקו את כוח ההוצאות של האמריקאים.

וולמארט דיווחה שעלויות גז ומזון גבוהות יותר אילצו את הקונים שלה להפחית את רכישותיהם של הוצאות שיקול דעת כמו בגדים חדשים, סימן ברור לכך שההוצאות הצרכניות, המניע המוביל של הכלכלה, נחלשות. הקמעונאית הגדולה ביותר במדינה, וולמארט, צמצמה את תחזית הרווח שלה ואמרה שהיא תצטרך להוזיל יותר פריטים כמו רהיטים ואלקטרוניקה.

והעלאות הריבית של הפד סייעו להעביר את ריבית המשכנתא הממוצעת הקבועה ל-30 שנה ל-5.13%, בהשוואה ל-2.86% לפני שנה, מה שהופך את רכישת הדירות לבלתי משתלמת יותר ויותר.

שיעורים גבוהים יותר יכבידו ככל הנראה על נכונותם של עסקים להשקיע בבניינים חדשים, מכונות וציוד אחר. אם חברות מפחיתות הוצאות והשקעות, הן גם יתחילו להאט את הגיוס. הגברת הזהירות בקרב חברות לגבי הוצאות חופשיות עלולה להוביל בסופו של דבר לפיטורים. אם הכלכלה הייתה מאבדת מקומות עבודה והציבור היה מפחד יותר, הצרכנים היו מצמצמים עוד יותר את ההוצאות.

העלאות הריבית המהירות של הפד העלו את הסבירות למיתון בשנתיים הקרובות לכמעט 50%, אמרו כלכלני גולדמן זאקס. וכלכלני בנק אוף אמריקה צופים כעת מיתון "מתון" בהמשך השנה, בעוד דויטשה בנק צופה מיתון בתחילת השנה הבאה.

___

מה הם כמה סימנים של מיתון מתקרב?

האות הברור ביותר לכך שמיתון בדרך, אומרים כלכלנים, יהיה עלייה מתמדת באובדן מקומות עבודה ועלייה באבטלה. בעבר, עלייה בשיעור האבטלה של שלוש עשיריות האחוז, בממוצע בשלושת החודשים הקודמים, הביאה לכך שבקרוב יגיע מיתון.

כלכלנים רבים עוקבים אחר מספר האנשים המבקשים דמי אבטלה מדי שבוע, מה שמעיד אם הפיטורים מחמירים. בקשות שבועיות לסיוע באבטלה, בממוצע בארבעת השבועות האחרונים, הן מעט מתחת ל-250,000, הרמה הגבוהה ביותר מאז נובמבר האחרון. למרות שזה סימן שעלול להדאיג, זו עדיין רמה נמוכה מבחינה היסטורית.

___

יש עוד אותות שכדאי לצפות בהם?

כלכלנים רבים גם עוקבים אחר שינויים בתשלומי הריבית, או התשואות, על איגרות חוב שונות עבור איתות מיתון המכונה "עקום תשואה הפוך". זה מתרחש כאשר התשואה על האוצר ל-10 שנים יורדת מתחת לתשואה על אוצר לטווח קצר, כגון שטר 3 חודשים. זה יוצא דופן. בדרך כלל, אגרות חוב לטווח ארוך יותר משלמות למשקיעים תשואה עשירה יותר בתמורה לקשירת כספם לתקופה ארוכה יותר.

עקומות תשואות הפוכות אומרות בדרך כלל שהמשקיעים צופים מיתון שיאלץ את הפד להפחית את הריבית. עקומות הפוכות קודמות לרוב למיתון. ובכל זאת, יכול לקחת 18 עד 24 חודשים עד שתגיע ירידה לאחר שעקומת התשואה תתהפך.

במשך השבועות האחרונים, התשואה על האוצר לשנתיים עלתה על התשואה ל-10 שנים, מה שמרמז על כך שהשווקים צופים מיתון בקרוב. אנליסטים רבים אומרים, עם זאת, כי בהשוואה בין התשואה ל-3 חודשים ל-10 שנים יש רקורד טוב יותר של תחזיות מיתון. התעריפים האלה אינם הפוכים כעת.

האם הפד ימשיך להעלות את המחירים גם כשהכלכלה תאט?

האותות המהבהבים של הכלכלה – האטה בצמיחה עם גיוס עובדים חזק – הציבו את הפד במצב קשה. היו"ר ג'רום פאוול מכוון ל"נחיתה רכה", שבה הכלכלה נחלשת מספיק כדי להאט את הגיוס והצמיחה בשכר מבלי לגרום למיתון ולהחזיר את האינפלציה ליעד של 2% של הפד.

אבל פאוול הודה שתוצאה כזו הפכה קשה יותר להשגה. הפלישה של רוסיה לאוקראינה ומנעולי ה-COVID-19 של סין העלו את מחירי מזון האנרגיה וחלקים מיוצרים רבים בארה"ב.

פאוול גם ציין כי במידת הצורך, הפד ימשיך להעלות את הריבית גם על רקע כלכלה חלשה אם זה מה שצריך כדי לבלום את האינפלציה.

"האם יש סיכון שנלך רחוק מדי?" אמר פאוול לאחרונה. "בוודאי שיש סיכון, אבל לא הייתי מסכים שזה הסיכון הגדול ביותר לכלכלה. הטעות הכי גדולה שיש לעשות… תהיה להיכשל בהשבת יציבות המחירים".